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¿Por qué la sangre humana gusta tanto a los mosquitos?

De alrededor de 3.500 especies de mosquitos en todo el mundo, solo unas pocas han decidido apuntar específicamente a las personas para que piquen, lo que las convierte en importantes transmisores de enfermedades infecciosas.

Para predecir y ayudar a controlar la propagación de esas enfermedades transmitidas por mosquitos, es importante saber dónde y por qué, evolutivamente hablando, ciertos mosquitos obtuvieron su gusto por picar a los humanos en primer lugar. Ahora, los investigadores que informaron en la revista Current Biology han identificado dos factores principales: un clima seco y la vida en la ciudad.

Mosquito bite

Con base en estos hallazgos, predicen que el aumento de la urbanización en las próximas décadas significará aún más mosquitos que pican a los humanos en el futuro.

«Los mosquitos Aedes aegypti son invasores en los trópicos globales, donde una fuerte preferencia por los huéspedes y hábitats humanos los convierte en importantes vectores de enfermedades», dice Carolyn McBride de la Universidad de Princeton.

«Descubrimos que en su área de distribución nativa del África subsahariana, muestran una atracción extremadamente variable por los huéspedes humanos, que van desde una fuerte preferencia por los humanos hasta una fuerte preferencia por los animales no humanos».

«Los mosquitos que viven cerca de densas poblaciones humanas en ciudades como Kumasi, Ghana u Ouagadougou, Burkina Faso, mostraron una mayor disposición a picar a los huéspedes humanos«, agrega Noah Rose, también de Princeton. «Pero solo desarrollan una fuerte preferencia por los huéspedes humanos en lugares con estaciones secas intensas, en particular, en la región del Sahel, donde las lluvias se concentran en solo un par de meses al año. Creemos que esto se debe a que los mosquitos en estos climas son especialmente dependiente de los seres humanos y del almacenamiento de agua humana para su ciclo de vida «.

La gente tiende a pensar en todos los mosquitos como plagas importantes para las personas. Pero, de hecho, explican los investigadores, los mosquitos son bastante diversos. Algunos de ellos no pican a los humanos en absoluto. Solo unas pocas especies se especializan en picar a las personas. En el nuevo estudio, los investigadores centraron su atención en Aedes aegypti, el principal transmisor del dengue, el Zika, la fiebre amarilla y el virus Chikungunya.

«Mucha gente ha especulado acerca de por qué esta especie evolucionó para picar selectivamente a los humanos, pero nuestro estudio es el primero en abordar esta pregunta directamente con datos empíricos sistemáticos», dice McBride.

Para ello, los investigadores aprovecharon que esta especie procedía de África y que a muchas poblaciones de África todavía no les gusta morder a los humanos. Hicieron una pregunta simple: ¿dónde específicamente a los mosquitos les gustan los humanos? Y, ¿dónde prefieren morder a otros animales?

Los investigadores utilizaron trampas especiales para recolectar Ae. aegypti de múltiples sitios al aire libre en cada uno de los 27 lugares del África subsahariana. De vuelta en el laboratorio, probaron las preferencias de cada una de esas poblaciones de mosquitos por el olor de las personas frente a otros animales, incluidos los conejillos de indias y las codornices.

Hallazgos principales

Estos son los resultados más importantes del trabajo.

Primero, se muestra que los mosquitos que viven en las ciudades urbanas densamente pobladas y se sienten atraídos por las personas más que los de lugares más rurales o salvajes. Sin embargo, los investigadores señalan que esto solo se aplica a ciudades modernas especialmente densas y, por lo tanto, no es probable que sea la razón original por la que cierta población de Ae. Los mosquitos aegypti evolucionaron para especializarse en picar a los humanos.

Su segundo descubrimiento fue que los mosquitos que vivían en lugares con estaciones secas más largas y cálidas mostraban una fuerte preferencia por el olor humano frente al animal.

«Me sorprendió que el hábitat inmediato no tuviera mucho efecto: los mosquitos en los bosques y pueblos cercanos tenían un comportamiento similar», dice Rose. «Pensamos que quizás trasladarse a paisajes humanos sería un factor clave de atracción para los huéspedes humanos. Pero parece que los mosquitos vuelan de un lado a otro con demasiada facilidad entre estos hábitats para que su comportamiento diverja en muchos casos.

«Cuando adoptamos una visión más regional de las cosas, vimos que las regiones con densas poblaciones humanas tenían mosquitos con una mayor atracción por los huéspedes humanos, pero esto no dependía del hábitat preciso que los recolectamos dentro de cada región», continúa Rose. . «También me sorprendió que el clima fuera más importante que la urbanización para explicar la variación de comportamiento actual. Muchos mosquitos que viven en ciudades bastante densas no prefieren particularmente picar a los huéspedes humanos».

«Creo que será sorprendente para la gente que en muchas ciudades de África, esta especie discrimina activamente a los humanos», dice McBride. «Es solo cuando las ciudades se vuelven extremadamente densas o se ubican en lugares con estaciones secas más intensas que se interesan más en morder a los humanos».

Los investigadores muestran que muchos genes concentrados en algunas partes clave del genoma impulsaron este cambio evolutivo en las preferencias de picadura de los mosquitos. Con base en sus hallazgos, los investigadores preguntaron cómo se espera que el cambio climático y el crecimiento urbano a corto plazo moldeen el comportamiento de los mosquitos en el futuro cercano. Y no son buenas noticias.

La dinámica de la estación seca que encontraron era importante para los mosquitos. Pero, dicen, la rápida urbanización podría empujar a más mosquitos a picar a los humanos en muchas ciudades del África subsahariana durante los próximos 30 años.

Los investigadores continuarán estudiando la interacción entre las preferencias de picadura de los mosquitos, el clima y la vida urbana. También les gustaría entender por qué los mosquitos se especializan en ciertos huéspedes para empezar y qué genes específicos y cambios genéticos son más importantes.

Vía: Revista Ram (Tiempo)

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