Ciencia Curiosidades y rarezas Energí­as alternativas

Estos ladrillos rojos pueden almacenar energía

En un futuro no muy lejano, los bloques se pueden conectar a los paneles solares para alimentar la iluminación de emergencia durante varias horas.

Un grupo de investigadores de la Universidad de San Luis, Washington, desarrolló un método que demuestra que, más allá de su uso convencional en la construcción, los ladrillos rojos cocidos convencionales se puedan convertir en unidades de almacenamiento de energía.

La pared de ladrillos serviría como súper capacitador, con la capacidad de ser recargado cientos de miles de veces en una hora. “Con paneles solares para 50 bloques, se alimentaría una luz de emergencia por cinco horas. Si se conecta un par de ladrillos, los sensores microelectrónicos se alimentarán fácilmente”, explicaron los autores del estudio en una nota concedida a la revista científica Nature Communications.

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El  estudio, que estuvo a cargo del profesor de Química Julio D´Arcy, afirma que la clave está en uno de los compuestos fundamentales de este material de construcción que a su vez le da la tradicional tonalidad roja. Se trata de la hematita, un pigmento que comenzó a ser usado por los humanos desde hace casi 73.000 años y hoy se usa para fabricar catalizadores, imanes, aleaciones y materiales de almacenamiento de energía de última generación. 

Almacenes de carga económicos

Aprovechando la naturaleza porosa de los ladrillos, los científicos lograron inyectar pequeñas nanofibras de un plástico conductor especial conocido como Pedot que reacciona ante la hematita y puede almacenar carga. “Desarrollamos un supercondensador usando la microestructura de hematita de un ladrillo como reactivo para depositar en vapor una capa nanofibrilar del polímero conductor (Pedot)”, explicaron los especialistas.

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Las reacciones químicas convirtieron los ladrillos rojos en un color azul oscuro y de esta manera, se convierten en almacenes de carga estática con una gran ventaja adicional ya que se pueden cargar y descargar mucho más rápido que las baterías tradicionales. Aunque por ahora solo pueden contener una pequeña fracción de la energía, solo el 1% de la de las baterías de iones de litio, el futuro es prometedor. 

«Una celda solar en el techo de una casa tiene que almacenar electricidad en algún lugar y normalmente usamos baterías. Esta tecnología es mucho más barata que las baterías de iones de litio. Sería un mundo diferente y no volverías a escuchar las palabras ‘batería de iones de litio'», afirman los investigadores.

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Si bien es cierto que las reacciones utilizadas para crear los ladrillos eléctricos pueden tener un pequeño efecto debilitador en sus propiedades estructurales, los autores del trabajo desestimaron riesgos para la construcción pues generalmente cumplen el papel de fachadas decorativas en casas y edificios. 

Por su parte, Richard McMahon, profesor de electrónica de potencia en la Universidad de Warwick, Reino Unido, se mostró muy cauto ante los resultados alcanzados por el estudio. “El almacenamiento de energía es de gran interés contemporáneo, especialmente en forma eléctrica. Pero, aunque este trabajo es una demostración interesante de una posibilidad, está muy lejos de su aplicación práctica”, manifestó.

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