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Año bisiesto, compensando el tiempo perdido

Sin calendario perfecto: ¿por qué tenemos años bisiestos y por qué la Tierra siempre está fuera de sincronía?

La gente encuentra inspiradores los años bisiestos. Quizás es la sensación de que tienen un día extra. Pero el 29 de febrero no es realmente un día extra. Es solo un intento matemático de recuperar el tiempo perdido.

Según la tradición familiar, si alguien nació un 29 de febrero, sería poco apropiado que perdiese tres años de cumpleaños.

¿Cuál es la diferencia entre un año común y un año bisiesto?

En el calendario gregoriano, uno de los calendarios más utilizados en el mundo, un año común es su ciclo estándar de «365 días». Un año bisiesto, sin embargo, tiene 366 días. Es un intento de mejorar la precisión del calendario cristiano occidental para mantenerlo sincronizado con las rotaciones de la Tierra alrededor del sol y los eventos astronómicos «fijos», como los equinoccios y los solsticios.

¿Entonces, cuál es el problema?

En pocas palabras: no hay un calendario perfecto. Un calendario representa un año, generalmente un año imperfecto.

Un año es el tiempo que tarda la Tierra en orbitar el sol. Decimos que la Tierra tarda 365 días en orbitar el Sol, pero eso no es estrictamente cierto.

Un año verdadero, conocido como año tropical, año solar, año astronómico o año equinoccial, es el tiempo que tarda el sol en pasar del equinoccio vernal (o de primavera) al equinoccio vernal. Eso es 365 días, 5 horas, 48 ??minutos y 46 segundos, o 365.2422 días para ser precisos. Por lo tanto, hay aproximadamente un margen de error de seis horas en cada «año común». Los años bisiestos compensan los 0.2422 adicionales de un día. No compensar estas horas «adicionales» nos enviaría fuera de sincronía con las estaciones, aproximadamente 24 días después de solo 100 años.

Un año común es 365 días, que es aproximadamente un cuarto de día más corto que un año tropical. A los 366 días, los años bisiestos son tres cuartos de día más largos que un año tropical. Con el tiempo, la combinación de años comunes y bisiestos nos mantiene aproximadamente sincronizados con la órbita solar de la Tierra.

¿Con qué frecuencia tenemos años bisiestos?

Los años bisiestos ocurren casi cada cuatro años, con algunas excepciones.

¿De qué se trata «casi» cada cuatro años?

Los años bisiestos fueron introducidos por ese gran viejo romano, Julio César, en el calendario juliano. En aquel entonces, los años bisiestos ocurrían cada cuatro años sin falta. Pero se sintió sobrecompensado. El calendario gregoriano fue diseñado por Aloysius Lilius, un astrónomo y filósofo italiano (y nombrado en honor al Papa Gregorio XIII) para reemplazar el calendario juliano, con criterios más estrictos para los años bisiestos.

El calendario gregoriano estipula que los años bisiestos se pueden dividir equitativamente entre cuatro, y los años del siglo, los que terminan en «00» son años bisiestos si son divisibles por 400, pero no si se pueden dividir por 100.

Tenemos que omitir algunos años bisiestos para tener en cuenta el hecho de que esas horas adicionales o decimales (las 5 horas, 48 ??minutos y 46 segundos) en el año tropical son poco menos de un cuarto de día. Entonces, en cierto sentido, estamos reajustando el reajuste, pero aún nos queda una suma imperfecta.

Batalla de los calendarios.

El calendario gregoriano se adoptó por primera vez en Italia, Polonia, Portugal y España en 1582. Es considerado como uno de los calendarios más precisos en uso hoy en día. Pero mantiene un margen de error de aproximadamente 27 segundos por año, es decir, un día cada 3236 años. Es el cuarto en la línea de precisión detrás del calendario maya de aproximadamente 2000 a.E.C. (margen de error: un día cada 6500 años), el calendario juliano revisado de 1923 (margen de error: un día cada 31,250 años) y el calendario iraní Solar Hijri del segundo milenio a.E.C. (margen de error: un día en 110,000 años). Se dice que el Hijri Solar logra su alta precisión mediante el uso de observaciones astronómicas en lugar de matemáticas.

¿Otros calendarios tienen años bisiestos?

Si. El calendario chino tiene años bisiestos con meses bisiestos, en lugar de días bisiestos como en el gregoriano. Un año bisiesto hindú también cuenta con un mes adicional. El calendario etíope tiene 13 meses, donde el 13 tiene cinco días en un año común y seis en un año bisiesto. El año bisiesto islámico ocurre 11 veces en un ciclo de 30 años. Y un año bisiesto judío tiene entre 383 y 385 días, ocurriendo siete veces en un ciclo de 19 años.

¿Y todo este salto nos hace algún bien?

Saltamos un poco, incluso ajustando el Tiempo Universal con segundos de salto para tener en cuenta los cambios irregulares en la rotación de la Tierra. Puede ser muy importante que las personas sientan que están sincronizadas con el tiempo y los eventos astronómicos, por ejemplo, por razones religiosas, como la Pascua, que está vinculada al Equinoccio de Primavera. Pero si no es por razones religiosas o, por ejemplo, ambientales, ¿realmente importa si las estaciones cambian de un mes a otro, o si perdemos horas y días durante miles de años? ¿Nos daríamos cuenta?

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