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¿A dónde va el agua dulce de los icebergs?

Un nuevo estudio redefine la comprensión de dónde depositan los icebergs el agua de deshielo en el Océano Austral.

Algunos icebergs que se desprenden de la Antártida son enormes, del tamaño de la ciudad de Nueva York, pero anteriormente estas ciudades flotantes de agua dulce se ignoraban en gran medida en los modelos climáticos.

Un nuevo estudio realizado por científicos de la Institución Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego y la Universidad de Carolina del Norte en Wilmington (UNCW) ha proporcionado el primer modelo de su tipo sobre cómo se desintegran estos icebergs mientras se desplazan por el continente helado.

Financiado por la National Science Foundation, los hallazgos publicados el 16 de diciembre en Science Advances brindan a la comunidad científica del clima el trabajo preliminar para incluir los icebergs antárticos en los modelos climáticos globales.

Los icebergs son de particular interés en la ciencia del clima porque el agua dulce que arrojan al océano afecta las corrientes. La densidad del agua es uno de los principales impulsores de las corrientes oceánicas, y esta densidad se ve afectada por la temperatura y la cantidad de sal en el agua. A medida que los icebergs se derriten, el agua dulce fría que depositan en el océano afecta estas dos variables, que impactan en las corrientes oceánicas que son cruciales para regular el clima global.

Los icebergs varían en forma y tamaño, y los modelos climáticos anteriores esencialmente ignoraron los enormes icebergs tabulares que se desprenden de la Antártida. Estos icebergs son en su mayoría planos en la parte superior y, a veces, alcanzan los 1.000 kilómetros cuadrados (386 millas cuadradas) y 100 pisos de altura en total.

«Sabemos que los grandes icebergs tabulares transportan aproximadamente la mitad del agua dulce de las capas de hielo de la Antártida al Océano Austral, y su importancia en el sistema climático probablemente aumentará durante el próximo siglo», dijo Mark England, investigador de Scripps Oceanography y la UNCW y autor principal del estudio.

posición de icebergs

Imagen: Posiciones observadas de los icebergs antárticos tabulares. Posiciones diarias de los icebergs antárticos de más de 5 km2 para el período 1992–2019 de la base de datos de BYU/NIC.

«Creemos que este es un paso importante hacia la inclusión de estos icebergs gigantes en los modelos climáticos globales y poder incorporar sus efectos en las proyecciones del cambio climático».

Los científicos están viendo que más y más icebergs se desprenden de las plataformas de hielo a medida que aumentan las temperaturas globales, incluidos los icebergs tabulares. Sabiendo que sobreviven mucho más tiempo y que se comportan de manera diferente a los icebergs mucho más pequeños, Inglaterra quería incorporar con precisión los icebergs tabulares en los modelos climáticos globales. El equipo también incluyó al profesor de Oceanografía de Scripps, Ian Eisenman, y Till Wagner, un ex investigador postdoctoral de Scripps que ahora es profesor en la UNCW.

iceberg tabular

«En el Atlántico Norte, los icebergs han sido monitoreados sistemáticamente desde que el Titanic se hundió hace más de un siglo, y se han desarrollado modelos para hacer pronósticos operativos de su deriva y deterioro con el tiempo», dijo Eisenman. «Pero esos modelos realmente no se habían desarrollado para los grandes icebergs tabulares que se desprenden de la Antártida y se desplazan a la deriva en el Océano Austral, lo que podría ser importante para el futuro cambio climático».

Para comprender cómo podrían afectar los icebergs tabulares el sistema climático global, los investigadores necesitaban desarrollar un modelo para capturar mejor cómo se comportan estos icebergs más grandes y duraderos a lo largo del tiempo. El equipo utilizó un modelo anterior desarrollado por el laboratorio de Eisenman que incluye variables como vientos, corrientes y temperatura de la superficie del mar para predecir dónde se desplazarán los icebergs con el tiempo. Con esta información, el equipo creó un nuevo modelo para predecir la frecuencia con la que se romperían los grandes icebergs tabulares y validaron sus hallazgos con datos de observaciones satelitales de icebergs.

trayectorias de los icebergs

Imagen: Trayectorias y distribución de agua dulce para los tres conjuntos de simulaciones de iceberg.

Doblando un iceberg tabular que inicialmente nace de una plataforma de hielo como un iceberg «padre», descubrieron que los icebergs padres no se derriten mucho, sino que en lugar de ello dan a luz sus propios icebergs «hijos» más pequeños. El iceberg principal actúa esencialmente como una cinta transportadora, entregando trozos más pequeños de hielo lejos del continente antártico que se desprenden y luego se derriten, inyectando agua dulce fría en el Océano Austral.

Los investigadores enfatizan que estos icebergs más grandes, especialmente dada la posibilidad de un número drásticamente mayor de ellos en el futuro, deben tenerse en cuenta al desarrollar modelos climáticos para evitar resultados inexactos.

«Nuestros resultados muestran que los icebergs gigantes esparcen el agua dulce de la Antártida mucho más lejos de la costa de lo que suponían los estudios anteriores», dijo Wagner. «Esto puede tener importantes consecuencias para la dinámica del Océano Austral».

Vía: Vistaalmar

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