La Gran Barrera de Coral pierde su color

La Gran Barrera de Coral pierde su color

La Gran Barrera de Coral de Australia es una de las siete maravillas naturales del mundo. En ella viven cerca de 400 especies de coral y más de 1.500 especies de peces, y es el único ecosistema visible desde el espacio. Se extiende a través de 2.600 kilómetros, desde el extremo norte de Queensland hasta la ciudad sureña de Bundaberg. Recibió el estatus de Patrimonio de la Humanidad por la Unesco en el año 1981.

Pero lamentablemente, el arrecife de coral más grande de la Tierra se encuentra en una situación crítica, ya que se está se está muriendo a un ritmo acelerado.

Según las últimas inspecciones aéreas, el blanqueamiento de los arrecifes ya afecta a dos tercios de la Gran Barrera de Coral. Estas decoloraciones devastaron cerca de 1.500 kilómetros de coral, en las secciones norte y central.

Fotografía: Ed Roberts / ARC Centro de Excelencia para Estudios de Arrecifes de Coral

Los hallazgos causan preocupación entre los científicos, que dicen que la proximidad de los acontecimientos de blanqueamiento de 2016 y 2017, no tiene precedentes en el arrecife y esto podría dañar las posibilidades de recuperación
de los corales. Para ello, se necesitaría alrededor de una década, pero eso requeriría un año o dos sin ningún tipo de blanqueo para dar los corales una oportunidad para volver a crecer.

Gráfico de blanquamiento. Fuente: ARC Centro de Excelencia para Estudios de Arrecifes de Coral.

Ahora bien, ¿de qué se trata este proceso de blanqueamiento coralino?

La elevación de temperatura de las aguas, que se atribuye al calentamiento global y que fue agravada en el año 2016 por el fenómeno “El Niño”, genera esta respuesta biológica llamada blanqueamiento. Estresados por el calor, los corales expulsan las algas simbióticas llamadas zooxantelas, que les proporcionan color y alimento. Sin estas algas microscópicas, los corales adquieren un color blanco hueso y corren el riesgo de morir de hambre.

Este proceso también puede estar vinculado a la baja salinidad asociada a inundaciones costeras o a la contaminación procedente de aguas residuales ricas en nutrientes y a escapes contaminados con fertilizantes procedentes de actividades agrícolas.

Coral blanqueado. Mission Beach Arrecifes. Fotografía: Bette Willis / ARC Centro de Excelencia para Estudios de Arrecifes de Coral
Fotografía: William West, AFP, Getty Images vía CNN.
Fotografía: XL Catlin Seaview Survey

La belleza de este ecosistema es innegable, miles de turistas la visitan cada año, lo que representa más de 3 mil 700 millones de dólares a la economía australiana cada año. Esto significa que el blanqueo extremo de corales en la Gran Barrera puede suponer grandes pérdidas para la economía y el turismo.

Fotografía: David Doubilet, National Geographic
Un buzo sobre coral blanqueado en Orpheus Island. Fotografía: Greg Torda / ARC Centro de Excelencia para Estudios de Arrecifes de Coral

Hay que tener en cuenta además, que lo que está ocurriendo en Australia es parte de una tendencia global. Durante el año 2015, casi 12 por ciento de los arrecifes del mundo se han blanqueado.

Observa el blanqueamiento coralino con tus propios ojos

Este video, que fue realizado por científicos de un laboratorio de la Universidad Tecnológica de Queensland en Brisbane, Australia, muestra a un coral expulsando su población residente de algas.

Fuentes: https://www.coralcoe.org.au/, National Geographic.

 

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Por Florencia Medina

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