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Encuentran un lago de agua líquida en Marte

La sonda europea ‘Mars Express’ desvela una masa de agua salada de 20 kilómetros de largo en el polo sur del planeta.

Un equipo de científicos italianos ha descubierto un gran lago de agua líquidaoculto bajo el hielo del polo sur de Marte. La masa de agua ha sido detectada con el radar a bordo de la sonda europea Mars Express tras una búsqueda de años.

Entre mayo de 2012 y diciembre de 2015, la Mars Express sobrevoló una zona de unos 200 kilómetros de ancho del Planum Australe, el polo sur de Marte, donde se alcanzan temperaturas de 120 bajo cero. El instrumento MARSIS a bordo de la nave envía señales de radio a la superficie del planeta. Parte de las ondas rebotan en las diferentes capas de terreno y, dependiendo de la intensidad con la que regresan, se puede saber la composición del subsuelo.

Tras 29 pasadas por la misma franja de terreno la sonda ha desvelado la existencia de un lago de unos 20 kilómetros de largo que está a 1,5 kilómetros bajo el hielo, la primera vez que se detecta una gran masa de agua líquida en el planeta rojo, con lo que eso supone para la posible existencia de vida.

“Es muy difícil saber qué profundidad tiene el lago porque el agua absorbe las señales del radar, con lo que solo vemos su superficie, pero al menos hablamos de una profundidad de un metro”, explica a Materia Roberto Orosei, del Instituto Nacional de Astrofísica de Italia y primer firmante del estudio, que se publica hoy en Science. “Estamos ante una reserva de agua producida por el derretimiento del hielo que se concentra en una depresión del terreno”, señala el astrónomo, que calcula que contiene “al menos cientos de millones de metros cúbicos de agua líquida”. Por ahora, las señales de radar no permiten determinar si se trata de agua líquida pura o de rocas porosas infiltradas con agua.

Vida bajo el hielo

Para realizar un estudio comparativo, los investigadores italianos escogieron el lago Vostok, el más grande de los casi 400 lagos subglaciales conocidos de la Antártida. Ubicado bajo la base rusa Vostok, a unos 3.748 metros de la superficie, se encuentra aislado de la atmósfera.

A diferencia del detectado en Marte, Vostok es un lago de agua dulce que no se congela debido a la presión que ejercen los casi cuatro kilómetros de hielo que lo separan de la superficie. En un principio se creyó que el lago era estéril pero en el año 2013, un equipo internacional de científicos halló más de 3.500 formas de vida microscópicas, entre las que predominan las bacterias.

Aunque, añade Orosei, poder encontrar alguna evidencia será difícil y se necesitarían muchos años pues se tendría que perforar. Para Orosei es un gran inicio para seguir analizando el planeta rojo gracias a la sonda Mars Express, lanzada en 2003 con el objetivo de estudiar la atmósfera marciana, su geología y para buscar rastros de agua.

La capa de hielo bloquea completamente la luz del sol y crea una enorme presión sobre el líquido. Vostok se encuentra en el lugar más frío de la Tierra, donde se registró una de las temperaturas más bajas del mundo -89.2ºC. La capa de hielo, que ha aislado la reserva de agua durante 15 millones de años, bloquea completamente la luz del sol.

“Es un paso más,sabíamos que la geología marciana era compleja y que existía agua en estado sólido, como las mezclas de hielo y tierra (permafrost). Descubrir agua líquida es significativo pero es un paso más para entender la evolución de Marte y cuales son sus similitudes y diferencias con la Tierra”, apunta David Barrado, investigador del Centro de Astrobiología (INTA-CSIC), a este medio.

“Se necesita más investigación, mediciones in situ. Este es el objetivo de próximas misiones, tanto americanas como europeas, que llegarán al planeta en unos meses, como la misión InSight de la NASA, que cuenta con colaboración española”, subraya el científico. Esta misión porta una estación medioambiental (TWINS) cuya construcción, diseño y operación se dirige desde el Centro de Astrobiología. Se estima que aterrizará en Marte a finales de noviembre.

 

Vía: elmundo.es/ciencia y ElPais

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