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Polvo de estrellas en la Antártida

Científicos australianos encontraron polvo de estrellas en la nieve recién derretida de la Antártida, descubriendo grandes cantidades de un isótopo raro que no se encuentra de forma natural en la Tierra.

Los investigadores descartaron la posibilidad de que el hierro-60 encontrado en la nieve fuera hecho por la acción humana y, según una investigación publicada en la revista Physical Review Letters, fue depositado en la Tierra por algún tipo de roca interestelar caída en el pasado.

Hierro 60 (60 Fe) desde las estrellas

Si bien el elemento más abundante de la Tierra es el hierro, el hierro-60 tiene cuatro neutrones más que el elemento conocido. Los científicos dicen que el hierro-60 se puede encontrar en la corteza terrestre, pero la fuente no puede ser la misma que el nuevo hallazgo porque estaba en la nieve que se ha acumulado en las últimas décadas.

«Hacer estas mediciones es muy difícil», dijo Bernhard Peucker-Ehrenbrink, geoquímico de la Institución Oceanográfica Woods Hole, en un comunicado de prensa. «Básicamente estás contando átomos individuales».

Los investigadores derritieron muchos kilos de nieve de la Antártida, examinando lo que quedó atrás.

Descartaron la creación de hierro-60 a partir de plantas de energía nuclear y pruebas de armas terrestres, descubriendo que solo una pequeña cantidad podría llegar al Polo Sur, y estudian otros isótopos para determinar si el hierro-60 fue generado por rayos cósmicos después de interactuar con el polvo o meteoritos.

Los meteoritos interestelares son raros, según Avi Loeb, astrónomo de Harvard, pero «cuanto más pequeño es el tamaño del objeto, más abundante es».

Con esto en mente, los investigadores dicen que la fuente de hierro-60 debe ser una supernova, «no tan cerca como para matarnos, pero no demasiado lejos para ser diluida en el espacio», dijo el investigador principal Dominik Koll, físico de Australian National University.

Koll dijo que, en este caso, las partículas pueden haber sido recogidas a medida que la Tierra viaja a través de la Nube Interestelar Local, una región espacial de 30 años luz que nuestro sistema solar está atravesando actualmente.

Se necesita más investigación para comprender dónde y cuándo el hierro-60 llegó a la Tierra (tiene una vida media de 2.6 millones de años), lo que según Koll requerirá más datos y núcleos de hielo que se adentrarán en el planeta, llegando al polvo más viejo.

«Esta es la primera evidencia de que alguien vio algo tan reciente«, dijo Koll.

Vía: Tiempo (Revista RAM)

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